À travers mon objectif : 1 320 pieds à la fois

Through My Lens: 1320 Feet At A Time

Devenir Speedhunter m’a vraiment ouvert les yeux sur tous les différents types de culture automobile. Il est si facile d’avoir l’esprit étroit quant aux voitures ou aux courses que l’on aime ou n’aime pas. J’ai réalisé que j’étais un fan d’automobile en général. S’il a quatre roues, je veux le savoir. Je veux le voir, le toucher et le sentir.

Ce qui nous amène à la California Hot Rod Reunion. Je suis nouveau sur la scène des courses de dragsters et c’est vraiment un honneur de pouvoir vivre de près un événement aussi historique. Jusqu’à il y a quelques années, je ne connaissais absolument rien aux courses de dragsters. Je me considère toujours comme un débutant, mais je voulais aborder ce qui se passe du début à la fin pour une seule descente sur le Strip. J’ai appelé quelques-uns de mes amis, dont Justin Banner de Motoiq, et nous avons discuté un peu des courses de dragsters. Il m’a donné un aperçu intéressant dont je n’aurais jamais entendu parler, car d’habitude, je me contente de me promener sans but sur la piste en regardant les jolies voitures qui font vroum vroum.

J’ai apporté avec moi mon ancien appareil photo argentique Leica M6 et un rouleau de film Ilford XP2. C’est ainsi que les courses de dragsters ont été photographiées pendant plus de 70 ans, alors je me suis dit : pourquoi pas ?

Cela présentait des défis intéressants. Lorsque les voitures décollaient, elles envoyaient une onde de choc sonore et éolienne qui faisait vibrer ma caméra. Je ne pouvais pas vraiment sentir le déclenchement de l’obturateur, j’ai juste appuyé sur le bouton et j’espérais avoir capturé le bon moment.

Heureusement, Mike Garrett, un autre Speedhunter, était là pour capturer les moments que j’avais manqués avec mon appareil photo archaïque. Ilford XP2 n’est pas un vrai film en noir et blanc. Il s’agit en fait d’un film couleur (procédé C-41) conçu pour paraître en noir et blanc. Mon rouleau a été développé et numérisé en couleur, d’où la vraie couleur sépia.

L’action a commencé dans les stands. La plupart des voitures ont été poussées ou remorquées jusqu’aux voies d’attente.

Les rails sont généralement remorqués soit par une voiturette de golf, soit par un camion. C’est toujours très pénible de les manœuvrer dans des virages serrés.

Bien entendu, il y a toujours quelqu’un à la place du conducteur pour diriger la voiture pendant le remorquage. C’est toujours un défi car le paddock est généralement très fréquenté. Il y a des centaines de concurrents, tous entassés dans un petit parking.

Sur la grille chaude, tout est vérifié et revérifié. Lentement mais sûrement, les voitures se rapprochent de plus en plus du devant de la file.

En fonction du pneu spécifique et de la classe qu’ils utilisent, les pneus sont gonflés pour fonctionner avec des valeurs psi très faibles. Bien sûr, c’est l’une des variables qui dépendent de l’état de la piste et de la température.

C’est également le moment idéal pour que le conducteur enfile sa combinaison et vérifie tout son équipement de sécurité.

Il n’y a plus de retour en arrière possible. À ce stade, la course à venir a déjà fait son passage et la piste est désormais vide. Il est temps aller.

Le conducteur est attaché et c’est le dernier moment où il peut faire une pause et revoir la course dans sa tête. Ce ne sont que quelques secondes de course, mais l’enjeu est énorme et terminer la course en toute sécurité est la priorité numéro un.

À ce stade, l’un des membres de l’équipage injecte du carburant par l’admission. Étant donné que ces moteurs fonctionnent avec une pompe à carburant mécanique, c’est le moyen le plus simple de les alimenter en carburant.

S’ils en injectent trop, le moteur ne démarrera pas et ils devront donc le faire tourner plusieurs fois pour évacuer le carburant.

Les rampes d’alimentation supérieures et les voitures amusantes utilisent des démarreurs externes pour gagner du poids. La plupart des voitures qui ressemblent à de véritables tramways ont un démarreur intégré et peuvent se rendre elles-mêmes aux voies de rassemblement.

Si c’est une drôle de voiture, ce serait le moment d’abaisser et de sécuriser la coque.

En même temps que tout cela se produit, les ouvriers de la voie sont très occupés à maintenir la voie en excellent état. Ils nettoient constamment les marées noires toute la journée.

Après chaque course, les voitures rejettent un tas de poussière et de billes ainsi qu’un peu d’eau provenant de l’épuisement professionnel. Rien dont une bonne vieille vadrouille ne puisse s’occuper.

La boîte de burn-out était toujours trempée, car elle permet aux gars d’allumer facilement leurs pneus après avoir traversé l’eau.

C’est le moment de calme avant la tempête.

La voiture roule lentement dans l’eau et seule une infime quantité d’accélérateur est donnée.

C’est la meilleure façon de chauffer les pneus pour les rendre vraiment collants et obtenir une traction maximale.

Je pense vraiment que c’est la partie la plus cool des courses de dragsters.

C’est le plus attrayant visuellement. C’est la seule chose qui me manque vraiment lorsque je photographie des épreuves de mile debout. D’une manière générale, ils ne font pas d’épuisement des graisses avant leurs courses.

L’objectif est également de poser de nouveaux jeux de gommes sur la piste.

Idéalement, lorsque vous lancez, vous roulez directement sur le caoutchouc que vous venez de poser pour une meilleure adhérence. De plus, la durée de l’épuisement professionnel dépend principalement de préférences personnelles. John Force est célèbre pour en avoir réalisé un qui se déroule à mi-chemin. Ça ne va pas le faire aller plus vite, mais ça fait un sacré spectacle et c’est un plaisir de photographier.

Le nitrométhanol pur et non brûlé jaillit directement des collecteurs dans la zone environnante. La plupart des équipes font fonctionner les voitures très richement pendant un burn-out pour garder le moteur au frais et aussi pour ne pas le faire exploser.

C’est à ce moment-là que je fais une petite danse de la douleur. Mes yeux se ferment involontairement alors qu’ils pleurent et j’ai du mal à respirer. Je ne veux pas ressembler à un débutant, alors je m’en vais les yeux fermés en espérant ne rencontrer personne ni quoi que ce soit.

Ce qui m’intéresse toujours, c’est à quel point ces gars sont doués pour reculer. Ils ne voient rien, mais ils peuvent reculer très rapidement et relativement directement avec l’aide de leur observateur. Je sais que je heurterais le mur et me retournerais si je tentais ce genre de manœuvre.

L’équipe guide ensuite le pilote exactement sur les feux de scène et en même temps, elle brosse les billes ou les débris que les pneus collants ont ramassés en marche arrière.

C’est intéressant parce que j’ai vu cela plus au Hot Rod Reunion qu’aux NHRA Winter Nationals. Peut-être que les équipes professionnelles ne voient pas l’intérêt de cette pratique.

Le véhicule de remorquage se trouve à seulement quelques mètres, la famille et les membres de l’équipage observant avec inquiétude leur voiture se préparant au décollage.

La mise en scène semble très simple pour un étranger qui ne connaît pas grand-chose aux courses de dragsters, mais il se passe tellement de choses. Il n’y a que quelques centimètres de jeu où la voiture peut réellement s’asseoir sur la ligne. Le jeu de lumières supérieur est le feu de pré-stage, lorsque la voiture avance un peu plus, les deux jeux de lumières s’allument. Ensuite, si la voiture avance encore un peu, les feux du haut s’éteignent et les feux du bas restent allumés. C’est ce qu’on appelle la mise en scène profonde. Si vous allez plus loin, les deux lumières s’éteindront, et si votre adversaire est déjà en scène, la lumière rouge s’allumera et vous serez automatiquement disqualifié. Cependant, si l’adversaire ne s’est pas encore aligné, le pilote a encore suffisamment de temps pour faire marche arrière pour revenir à une position intermédiaire appropriée.

C’est là que les jeux d’esprit entrent en jeu. Si l’un des pilotes passe en étape, l’autre peut simplement attendre un peu avant de passer en étape, ce qui lui permet de contrôler le moment où la course peut commencer. Les gars qui utilisent un bloc solide sans eau ont une durée de fonctionnement très limitée, il leur est donc très facile de surchauffer. C’était plus un problème au début des courses de dragsters NHRA. Aujourd’hui, les pilotes suivent une règle de gentlemen et essaient de ne pas retarder la course. Bien entendu, si vous attendez trop longtemps, vous serez disqualifié. Une fois que les deux pilotes sont en scène, le starter (un gars en chemise rouge) appuie sur le bouton pour démarrer l’arbre de Noël.

Il n’y a pas d’heure fixe à laquelle le starter doit commencer la course, mais c’est aléatoire donc les pilotes ne peuvent pas prédire quand la course commencera. Cet arbre en particulier avait des ampoules LED pour les lumières de couleur ambre, mais la lumière verte était une ampoule à filament traditionnelle, elle s’allumait donc beaucoup plus lentement. Là encore, si vous voyez réellement le feu vert passer, il est déjà trop tard.

Pour moi, le lancement est la deuxième chose la plus cool des courses de dragsters.

Chaque voiture agit différemment, et c’est une quantité folle de puissance et de bruit qui est libérée lorsque ces choses sont lancées.

Certains restent parfaitement plats lors du lancement, mais de toute façon, cela me donne le trac rien que d’y penser. Top Fuel et Funny Cars font frémir tout mon corps à cause de leurs vibrations intenses qui sortent des oreilles. J’ai l’impression que quelqu’un me chatouille l’intérieur de la tête avec une plume.

Certaines voitures à essence effectuent d’énormes wheelies. C’est tellement incroyable de voir quand ils le font côte à côte. Je parie que c’est une sensation intéressante lorsque les conducteurs ne voient que le ciel depuis leur pare-brise.

La façon dont les pneus se froissent est tout simplement mentale. Toute cette puissance et tout ce couple sont transférés dans ce ballon en caoutchouc.

Il semble que tout le monde reste toujours parfaitement immobile pendant toute la durée de la course. Presque comme s’ils bougeaient un peu, ils affecteraient le résultat. C’est un peu comme quand on regardait Shaquille O’Neal tirer des lancers francs. Il vous suffit de rester parfaitement immobile lorsque vous le regardez à la télévision car vous ne voulez pas le déranger ni ses capacités de lancer franc.

De nombreuses voitures n’ont jamais franchi la ligne d’arrivée. Il y a tout simplement trop de variables et les moteurs fonctionnent à un seuil si élevé que tout peut arriver.

Le véhicule de remorquage est toujours prêt à intervenir au cas où cela se produirait.

Les pistes d’accélération que j’ai visitées ne me permettent généralement pas de photographier la ligne d’arrivée pour des raisons de sécurité, mais le parcours au Famoso Raceway est très long donc ce n’était pas un problème.

Cela m’a permis de me rapprocher des voitures lorsqu’elles franchissent la ligne d’arrivée.

C’est absolument dingue quand ces voitures lâchent leurs parachutes. Les drôles de voitures nostalgiques roulaient à environ 245 mph et l’une des équipes atteignait jusqu’à 253 mph.

L’utilisation d’un parachute est le meilleur moyen de ralentir ces dragsters et il est obligatoire pour toute voiture dépassant 150 mph. Des chutes doubles sont requises pour toute voiture roulant à plus de 200 mph. Ils sont activés par le conducteur, mais certaines voitures sont équipées de systèmes à distance au cas où un conducteur ne répondrait pas ou ne serait pas en mesure de tirer la goulotte pour une raison quelconque.

Cette Nostalgia Funny Car a été littéralement soulevée du sol lorsque son premier parachute a été déployé.

Les chutes produisent une force G de -5 lorsqu’elles sont déployées.

De nombreuses voitures n’ont pas déployé de parachute à la fin de leur course, même si elles dépassaient 150 mph. Je pensais que c’était une chose pour les classes les plus lentes.

Mais ensuite, ces deux gars n’ont pas tiré sur leurs parachutes. J’ai supposé que la zone de fuite était suffisamment longue pour qu’ils puissent s’arrêter avec juste leurs freins.

Il existe généralement deux sortes de parachutes. Celui-ci est de type cross qui est beaucoup plus dur pour le conducteur et le châssis car il s’ouvre très rapidement et arrête la voiture avec un impact très violent lorsqu’il est relâché. La conception était à l’origine destinée à larguer des marchandises depuis des avions.

Ensuite, il y a le parachute « Stroud Safety » qui a été conçu spécifiquement pour les courses de dragsters. Son arrêt est beaucoup plus doux et progressif. Il est également beaucoup plus facile à emballer et peut être réalisé en quelques minutes par une seule personne. Les goulottes de type croisé prennent généralement beaucoup plus de temps à emballer et nécessitent deux personnes.

Une fois le parcours terminé, la voiture est remorquée jusqu’aux stands.

C’est intéressant parce que, que la course se soit bien ou mal passée, il semble que l’équipe regarde le glissement comme si les chiffres changeraient s’ils regardaient assez longtemps.

Ensuite, ils recommencent encore et encore, jusqu’à ce que le gagnant soit désigné. C’était juste une journée de plaisir qui saignait les oreilles, si vous me demandez.

Je dois le remettre au Famoso Raceway. Ils m’ont vraiment donné l’accès dont j’avais toujours rêvé sur la piste d’accélération. Cela me permet, à moi et aux autres photographes, de capturer cette superbe course à travers notre vision.

Les courses de dragsters existent depuis si longtemps, mais il n’est jamais trop tard pour prendre le train en marche et profiter d’une journée sur le Strip. Après tout, ils ne seront pas là pour toujours. L’année prochaine sera la dernière année où le Firebird Raceway en Arizona sera opérationnel après 30 ans de courses d’accélération et de courses sur route. C’est peut-être un signe des temps, alors peu importe où vous vivez, assurez-vous de ne plus attendre pour profiter de ce formidable sport automobile.

Larry

larry@dev.speedhunters.com

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